Sur les armes, les germes et l’acier de Jared Diamond


Guns Germs and Steel a été publié pour la première fois en 1997 et a reçu le prix Pulitzer de la non-fiction l’année suivante. La lecture de ce livre a été une expérience incroyable. Chaque fois que je posais le livre pour la journée, je devais haleter parce que j’avais été totalement immergé, un peu comme une plongée sous-marine et un regard sur le monde dans une nouvelle dimension.

La profondeur et l’étendue des connaissances que Diamond a transmises sont vastes et les questions qu’il a soulevées restent un défi. On n’est pas obligé d’être d’accord avec ses opinions mais le livre sert à activer l’esprit d’une manière jusqu’alors inconnue.

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Jared Diamond est l’un des universitaires les plus célèbres des États-Unis. Professeur de géographie et de physiologie à l’Université de Californie, il est également réputé pour ses travaux dans les domaines de l’écologie et de la biologie évolutive et pour ses études novatrices sur les oiseaux de Papouasie-Nouvelle-Guinée. Outre le Pulitzer, ses prix et distinctions incluent la US National Medal of Science, le Tyler Prize for Environmental Science et l’élection à l’US National Academy of Sciences, etc. En tant qu’explorateur biologique, sa découverte la plus médiatisée a été la redécouverte, sur la Nouvelle Hautes terres de Guinée, de l’oiseau de tonnelle à front doré qui n’avait pas été vu depuis près d’un siècle.

Guns, Germs and Steel commence vers 11000 avant JC et est divisé en quatre parties, au sein desquelles chaque chapitre couvre différentes questions. Pour résumer le livre, si possible, l’auteur déclare qu’il s’est inspiré d’une question de Yali, un homme politique local de Nouvelle-Guinée qui lui a demandé : nous, les Noirs, avions peu de cargaison à nous ? »

Tout au long du livre, Diamond cherche une réponse à cette question, mais pas d’un point de vue raciste. Il est américain et sa conviction constitutionnelle que « tous les hommes sont créés égaux » constitue la prémisse de sa recherche.

Utilisant l’égalité de l’homme comme pierre angulaire, il examine en détail la croissance de certains anciens établissements humains dans le monde et la raison pour laquelle certains d’entre eux ont atteint les bases de la production alimentaire plus tôt que d’autres. La production alimentaire et l’excédent alimentaire étant la condition de base pour que les humains puissent passer à la prochaine étape de développement. Diamond, cependant, ne fait aucune référence à la civilisation de la vallée de l’Indus et, lorsqu’il écrit sur le développement linguistique, omet de mentionner le groupe de langues indo-aryennes. Il met l’accent sur les régions du monde qu’il connaît bien, la Nouvelle-Guinée, l’Australie, la Nouvelle-Zélande, l’Amérique du Nord et du Sud, l’Europe et l’Afrique, l’essentiel étant l’Amérique et l’Australie/Nouvelle-Guinée.

Diamond compare l’histoire du monde à un oignon : “Il faut continuer à enlever les couches. L’histoire n’est pas qu’un fait maudit après l’autre. Il y a vraiment de larges schémas dans l’histoire et la recherche de leur explication est aussi productive que fascinante.”

Diamond commence par donner une analyse du monde avant 11000 av. Il continue à écrire sur l’effet de la géographie sur la formation des sociétés sur les îles polynésiennes, le mouvement humain du continent vers les îles, à travers les mers, dans les temps anciens étant son objectif principal. Poursuivant la migration, il couvre la défaite de l’empereur Inca par les Espagnols. Le résultat de la victoire a été la colonisation ultérieure du Nouveau Monde par les Européens, la disparition de la plupart des groupes d’Amérindiens et le plus grand déplacement de population des temps modernes.

La deuxième section traite de l’augmentation de la production alimentaire et de la façon dont le pouvoir des agriculteurs est à la base des armes à feu, des germes et de l’acier. Il avance sa théorie selon laquelle les différences géographiques ont fourni le plus grand avantage dans le début de la production alimentaire et la principale raison pour laquelle les gens de certaines régions ont prospéré par rapport à d’autres. Ses opinions sont particulièrement importantes dans le contexte des changements géographiques susceptibles d’être causés par le changement climatique.

Diamond passe de la nourriture aux armes à feu, aux germes et à l’acier dans la troisième section dans laquelle il traite de l’évolution des germes, de l’écriture, de la technologie, du gouvernement et de la religion organisée.

Son point de vue sur l’évolution des germes et le lien avec les animaux domestiqués est d’une importance particulière dans la pandémie actuelle car il déclare qu’étant donné la proximité humaine avec les animaux qui sont gardés comme animaux de compagnie et ceux qui ont été domestiqués, le corps humain est constamment bombardé. par leurs microbes. Il cite quatre étapes dans l’évolution d’une maladie humaine spécialisée à partir d’un précurseur animal, la première étant les maladies qui nous sont directement transmises par nos animaux de compagnie et nos animaux domestiques. Des exemples de telles maladies sont la fièvre des griffes du chat de nos chats et la leptospirose des chiens. Les êtres humains sont également susceptibles de contracter des maladies provenant d’animaux sauvages, telles que la tularémie due au dépouillement des lapins sauvages.

Dans la deuxième étape, un ancien pathogène animal évolue au point de se transmettre directement et de provoquer des épidémies. Cependant, l’épidémie s’éteint pour plusieurs raisons, telles que la guérison par la médecine moderne ou l’arrêt lorsque tout le monde autour a déjà été infecté et devient immunisé ou meurt. Il donne l’exemple de la fièvre Onyong-nyong qui est apparue en Afrique de l’Est en 1959 et a commencé à infecter plusieurs millions d’Africains. Le fait que les patients se soient rétablis rapidement et soient devenus immunisés contre d’autres attaques a aidé la nouvelle maladie à disparaître rapidement.

Fait intéressant, Diamond s’abstient de mentionner la grippe espagnole bien qu’elle ait tué des millions de personnes dans le monde. Le stade final de cette évolution des germes est représenté par les grandes maladies épidémiques établies de longue date et qui restent confinées à l’homme.

Il met l’accent sur l’importance des microbes mortels dans l’histoire de l’humanité et prend comme exemple la conquête européenne et le dépeuplement de l’Amérique. “Beaucoup plus d’Amérindiens sont morts au lit à cause de germes eurasiens que sur le champ de bataille à cause des armes à feu et des épées européennes.” La variole, la rougeole, la grippe et le typhus se disputaient le premier rang parmi les tueurs. Les Aborigènes d’Australie et la population maorie de Nouvelle-Zélande ont fait face à une extinction similaire.

Le livre se termine par une visite éclair des histoires de l’Australie et de la Nouvelle-Guinée, de l’Asie de l’Est, de l’expansion austronésienne, d’une comparaison historique de l’Eurasie et des Amériques et de l’Afrique.

Un particulièrement fascinant dans Guns Germs and Steel est la description détaillée de la défaite de l’empereur Inca le 16 novembre 1532 sur son territoire natal au Pérou, par le conquistador espagnol Francisco Pizarro avec seulement 168 soldats espagnols. Diamond retrace la chaîne de causalité dans cette confrontation et le rôle joué par les armes, les germes et l’acier.

L’avantage militaire de Pizarro résidait dans les épées en acier et autres armes espagnoles, les armures en acier, les fusils et les chevaux. En comparaison, les troupes d’Atahualpa étaient des fantassins et n’avaient que des massues en pierre, en bronze ou en bois, des haches, des frondes et des armures matelassées.

L’Empire Inca a été divisé à cause d’une bataille entre Atahualpa et son demi-frère. La raison de cette guerre civile était qu’une épidémie de variole s’était propagée parmi les Indiens d’Amérique du Sud, après l’arrivée du germe avec les colons espagnols au Panama et en Colombie. La maladie avait tué l’empereur inca Capac, son héritier désigné et la plupart des fonctionnaires de la cour. Ces décès ont conduit à un concours pour le trône entre Atahualpa et son demi-frère, ce dernier acquérant l’ascendant sur le trône mais n’ayant pas la formation nécessaire pour le poste.

Diamond conclut en plaidant passionnément pour que l’histoire soit traitée comme une science à peu près de la même manière que la science politique et l’économie et recommande qu’un prix Nobel soit établi pour l’histoire.

Parfois, Diamond serpente, dans d’autres cas, il place trop d’informations pour que le lecteur puisse les digérer, mais c’est un voyage incroyable qu’il nous emmène. Le livre est aussi significatif qu’il l’était lors de sa première publication et peut-être encore plus dans le contexte de la rencontre actuelle entre l’homme et le virus.

Shireen S. Mainuddin est une ancienne banquière et membre du Cercle de lecture.





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