Nous avons trouvé le premier chat au Royaume-Uni avec Covid-19 – mais il n’y a pas lieu de paniquer | Willie Weir


Sepuis le début de la pandémie de coronavirus, le rôle potentiel des animaux dans la capture et la propagation de la maladie a été examiné de près par les scientifiques. En effet, le virus qui cause le Covid-19 appartient à la famille des coronavirus qui causent des maladies chez divers mammifères.

Les preuves suggèrent que ce virus est apparu chez les chauves-souris, et mes collègues de l’Université de Glasgow ont récemment déterminé que le sous-type de coronavirus auquel le virus appartient circule dans la population de chauves-souris depuis les années 1940.

Il est donc logique que les chercheurs se demandent si le virus peut être transmis aux animaux de compagnie, si ces animaux peuvent présenter des symptômes d’infection et s’ils peuvent jouer un rôle dans l’épidémiologie de la maladie.

Les chats sont l’animal de compagnie le plus populaire du Royaume-Uni – une enquête de 2019 a révélé qu’il y avait près de 11 millions de félins dans les ménages à travers le pays. Les inquiétudes du public concernant les félins ont d’abord été soulevées lorsque des tigres et des lions du zoo du Bronx à New York se sont révélés infectés par Sars-CoV-2, le virus qui cause Covid-19.

Il y a également eu des rapports sporadiques de chats de foyers Covid-19 à Hong Kong, en Belgique, en France, en Espagne et aux États-Unis qui ont été testés positifs pour le virus.

Alors, notre population de chats domestiques pourrait-elle être impliquée d’une manière ou d’une autre dans la pandémie au Royaume-Uni ? Nous avons décidé de le découvrir.

Début mai, mes collègues et moi avons reçu une approbation éthique pour tester rétrospectivement les chats pour Sars-CoV-2 et les travaux ont rapidement commencé à dépister des échantillons respiratoires de routine prélevés sur des chats dans tout le Royaume-Uni. Nous avons également lancé un appel aux vétérinaires pour demander des échantillons de cas suspects.

Après avoir examiné des centaines d’échantillons, cet effort de collaboration a finalement abouti à la détection d’un chat avec Sars-CoV-2 dans le sud de l’Angleterre, qui avait été échantillonné à la mi-mai. D’autres échantillons soumis à nos collègues vétérinaires de l’Agence de la santé animale et végétale ont révélé que ce chat avait développé une réponse anticorps au virus, démontrant qu’il avait bien subi une véritable infection et confirmant qu’il ne s’agissait pas d’un simple cas de contamination de l’échantillon. Les circonstances indiquent que le chat a contracté le virus de ses propriétaires, qui avaient auparavant été testés positifs pour Covid-19.

À ce stade, l’Organisation mondiale de la santé animale a été informée par le vétérinaire en chef du Royaume-Uni et la presse a été alertée. Nous préparons actuellement un article sur nos conclusions pour publication.

Alors, que nous dit cette affaire ? Notre recherche a coïncidé avec l’épidémie de Covid-19 au Royaume-Uni, en se concentrant sur les chats présentant des symptômes respiratoires. Notre découverte d’un seul individu infecté parmi les centaines examinés nous indique que l’infection chez les chats est relativement rare. Ceci est renforcé par le fait que l’autre chat de la maison n’a jamais été infecté, ni par les propriétaires ni par le chat infecté.

Bien que le chat ait présenté des symptômes bénins, notamment des yeux qui coulent et un nez morveux, ces signes étaient compatibles avec une infection à herpèsvirus félin, pour laquelle ce chat a également été testé positif. Il n’y a aucune preuve que Sars-CoV-2 rendait ce chat malade et, heureusement, le chat et ses propriétaires se sont tous complètement rétablis.

Il est important de comprendre que si, à ce jour, environ 19 millions de personnes ont été testées positives pour Covid-19, seule une poignée de chats infectés ont été détectés dans le monde.

Toutes les preuves disponibles suggèrent donc que les chats ne sont pas impliqués dans la propagation du Covid-19. Cependant, l’importance de ce type de travail de surveillance animale est claire, étant donné qu’un million de visons ont récemment été abattus aux Pays-Bas et en Espagne car ils ont été impliqués dans la propagation de la maladie.

Notre soupçon dans le cas des chats est que les infections félines représentent simplement un « débordement » de l’épidémie humaine, et nous analysons actuellement la séquence du génome du virus du cas que nous avons trouvé pour enquêter sur cette hypothèse.

Nos résultats et ceux d’autres études, tels que des travaux aux États-Unis montrant que les chats infectés expérimentalement n’étaient infectés que de manière transitoire, peuvent rassurer le public des propriétaires d’animaux.

Il est très peu probable que votre chat ait un coronavirus, et s’il en a, il ne sera probablement pas impliqué dans sa propagation.

Willie Weir est professeur de maladies infectieuses vétérinaires à l’Université de Glasgow. Cet article a été publié pour la première fois dans The Conversation

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